MENCKEN Henri Louis

[1880-1956]

L’écrivain germano-américain Henry Louis Mencken vécut toute son existence à Baltimore, où il se tailla rapidement une réputation d’humoriste iconoclaste grâce à ses articles des Sunpapers entre 1906 et 1948. Il dirigea également deux mensuels : The Smart Set (1914-1923, avec George Jean Nathan) et The American Mercury (1924-1933), qui contribuèrent à créer aux États-Unis une atmosphère littéraire et culturelle originale. Ennemi du provincialisme et admirateur des écrivains européens modernes, dont Nietzsche, Shaw et Conrad, Mencken s’est efforcé de lutter contre les stéréotypes sentimentaux en encourageant la jeune littérature réaliste et naturaliste et en se faisant le champion de Theodore Dreiser et de Sinclair Lewis.Sa critique impressionniste, disséminée dans d’innombrables articles et essais intensément personnels et provocateurs, repose moins sur une théorie que sur un goût limité, mais sûr. Ce goût exprime une individualité tranchée, un désir de briller à tout prix, de choquer les médiocres et les bien-pensants, et d’imposer par le rire un agnosticisme scientiste hérité de Thomas Henry Huxley, aux dépens de la religion traditionnelle et des banalités réconfortantes.
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«Le principal intérêt de l’argent est que nous vivons dans un monde où sa valeur est surévaluée.»
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«Une bonne part de l’altruisme, même parfaitement honnête, repose sur le fait qu’il est inconfortable d’avoir des gens malheureux autour de soi.»
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«Le malheur de l’homme et la cause de presque toutes ses calamités est sa capacité prodigieuse de croire à l’impossible.»

Défense des femmes
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«Le puritanisme est la crainte épouvantable que quelqu’un puisse être heureux quelque part.»

American Mercury
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«Dimanche : le jour laissé aux Américains pour se croire au paradis pendant que leurs voisins sont en enfer.»
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«Il y a des politiciens qui, si leurs électeurs étaient cannibales, leur promettraient des missionnaires pour le dîner.»
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«L’opéra en anglais, c’est juste aussi émouvant que le base-ball en italien.»
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«Le progrès est le processus par lequel l’homme a supprimé les moustaches, l’appendice et Dieu.»
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«L’église est l’endroit où des gens qui ne sont jamais allés au paradis le vendent à d’autres qui n’iront jamais.»
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«Un optimiste est celui qui achète à un Juif et veut vendre à un Ecossais.»
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«La métaphysique consiste à essayer de prouver l’incroyable en faisant appel à l’inintelligible.»
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«Il est dans la probabilité que mille choses arrivent qui sont contraires à la probabilité.»
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«Le progrès existe, c’est certain. L’américain moyen paie maintenant en impôts deux fois ce qu’il avait avant en guise de salaire.»
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«Un cynique est un homme qui, lorsqu’il sent l’odeur des fleurs, cherche où se trouve le cercueil.»
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«Le principal apport du protestantisme à la pensée humaine est la preuve massive de l’ennui que dégage Dieu.»
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«La pauvreté met une sourdine à toutes les activités humaines, sans excepter celle de l’esprit.»

Un livre de préfaces
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«Pour chaque problème il y a une solution qui est simple, claire et fausse.»
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«Les hommes et les femmes sont au moins d’accord sur un point : ils n’ont aucune confiance dans les femmes.»
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«L’amour est le triomphe de l’imagination sur l’intelligence.»
«La foi : une croyance absurde dans l’éventualité de l’improbable.»
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«La dermatologie est la meilleure des spécialités : le malade ne meurt jamais et ne guérit pas.»
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«Si heureuse que soit une femme avec son mari, elle apprend toujours avec plaisir qu’un autre homme souhaiterait qu’elle ne le soit pas.»
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«Un guerre laisse le pays avec trois armées : une armée d’infirmes, une armée de pleureuses, et une armée de voleurs.»
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«Il est maintenant presque autorisé pour une catholique de recourir aux mathématiques pour éviter d’être enceinte, mais il lui est encore interdit de se servir de la physique et de la chimie.»

Notebooks
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«Un professeur de grec est quelqu’un qui sait un peu de grec et rien d’autre.»
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«Mourir pour une idée, c’est noble sans aucun doute. Mais combien plus noble si les hommes mouraient pour des idées vraies !»

Préjugés
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«Les seuls gens réellement heureux sont les femmes mariées et les hommes seuls.»
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«Le seul caractère qui distingue l’homme des autres vertébrés supérieurs est une timidité excessive, sa faculté de s’alarmer, et son incapacité de se lancer dans l’aventure sans une foule derrière lui.»

Défense des femmes
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«L’hérédité, c’est ce à quoi croit un homme jusqu’à ce que son fils devienne un délinquant.»
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«L’homme est inconsolable parce qu’il sait qu’il va mourir dans peu de temps, la femme est inconsolable parce quelle sait qu’elle est née il y a longtemps.»
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«Je crois que pour vivre vieux, il faut se résoudre à ne jamais faire debout quelque chose que l’on peut faire assis et à ne jamais faire assis quelque chose que l’on peut faire couché.»
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«La conscience est cette voix intérieure qui nous avertit qu’il y a peut-être quelqu’un en train de nous regarder.»
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«La bigamie consiste à avoir une femme en trop. La monogamie aussi d’ailleurs.
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«C’est un péché de penser du mal des autres, mais c’est rarement une erreur.»
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«La conscience est une belle-mère qui ne sort jamais de chez vous.»
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«La conscience c’est comme une belle-mère qui serait toujours derrière vous.»
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«Quand un diplomate dit ‘oui’, cela signifie ‘peut-être’ ; quand il dit ‘peut-être’, cela veut dire ‘non’ ; et quand il dit ‘non’, ce n’est pas un diplomate.»
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«Un idéaliste est quelqu’un qui, remarquant qu’une rose sent meilleur qu’un chou, conclut qu’elle fera une meilleure soupe.»

A book of burlesques
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«Les hommes savent mieux organiser leur vie que les femmes : ils se marient plus tard et meurent plus tôt.»
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«Une célébrité est une personne qui est connue de nombreuses personnes qu’elle est heureuse de ne pas connaître.»

A book of burlesques
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